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【大佬與大話】比爾蓋茨對專利態度的360度轉變

香港知识产权交易所 1
時間:1991年

話語人:比爾蓋茨

話語:「如果人們最終發現專利的範疇涵蓋大部分當下的想法與發明,那麼技術行業將徹底陷入停滯。我認為結論是顯而易見的,大型企業應該把專利的保護對象限制在那些與接口、面向對象、算法、應用程序擴展或者其它關鍵性技術層面。」

話語場景:比爾蓋茨給員工一份名為《挑戰與戰略備忘錄》的文件

後續:08年,蓋茨把自己的冠名權出借給內森•麥沃爾德的知識產權投資公司——這家公司由於瘋狂儲備各類專利而從未在專利研發方面作出任何實質性貢獻被視為「專利魔頭」。蓋茨後來還提出:能夠根據文本信息創建圖片及短片的設備也可以申請專利。

專利這件事的初衷是很簡單的:給發明者一定的保護。發明者可以通過這個發明謀求利益,從而形成榜樣效應,激勵更多的後來者。專利對抗的就是抄襲與山寨,算是鼓勵創新的一種手段。

專利和著作權都屬於知識產權,有些細微的不同,比如保護年限,比如獲得方式,專利要申請,著作權是完成即自動獲得;比如專利申請是要繳費的,而著作權是無需繳費的。

在實際應用層面,專利和著作權就體現出極大的不同來。其一,兩者都會涉及到很龐大的財產糾紛,但總體上來說,專利涉及到的更大;其二,糾紛的處理,專利就很複雜,而著作權相對簡單。專利官司是特別繁雜的官司,而打著作權官司,即便金額巨大,相對來說也不是什麼特別複雜的官司。

在科技這個大領域下,專利是一項攻守皆備的武器。既可以用於構建自己的護城河,又可以用於進攻對方。軟件產業的專利攻防很多,移動設備領域(手機)就更多。下圖是在智能手機剛剛興起的時候,諸多公司之間的專利攻防戰(專利官司):
香港知识产权交易所 2
專利戰

在移動設備領域中,最有名的和專利有關的案子是兩個:蘋果訴三星,持續三年余,涉及50餘場官司,還是全球開打;谷歌購摩托羅拉手機,這被普遍視為購買專利以保護安卓系統不被蘋果訴訟。

谷歌入主摩托羅拉手機的案子,其實很能體現出專利這件事在商業層面上的具體應用。不同於著作權那種相對比較清晰的權利,專利有時候會顯示出模糊不清與撲朔迷離,專利官司之複雜,世所罕見。著作權很難當成一種核威懾來使用,本身也不具備太大的攻擊性,但專利就不同了。手上有着一把專利權,就可以威脅對手,你若敢對我發動專利官司,我一來有防備你未必能贏,二來我還可以反訴你。

市場上出現了前文所謂的「專利魔頭」類型的公司,專門囤積專利,然後用專利訴訟為武器,進行類似「勒索」或直接訴訟獲利。囤積著作權並進行交易的公司也很常見,但靠訴訟來獲取收益的著作權交易公司,就少很多。這和專利領域完全不同。

對於專利的看法,歷來爭論不休。支持者堅持認為這項制度有利地保證了發明這件事的可延續性。但反對者則認為,專利正在阻礙創新。大公司比較容易獲得專利,它們到手后要麼不付諸實踐(專利和著作權的不同就顯示出來,專利有時候保護的其實就是一個思想,比如用幾張紙來說明構想,但著作權並不保護思想和創意,它保護的是一個具體的成型的作品),束之高閣但也阻礙小公司將其付諸實踐,要麼就是拿着專利來對小公司進行打壓和威脅,讓小公司支付更為高昂的成本。

就商業公司來說,一個普遍的規律是:小企業,或者后發企業,總體上會討厭專利,當然有時候他們也會申請專利來保護自己不被大公司打壓。而大企業,具有先發優勢的,總體上會喜歡專利,這可以持續保護他們的領先地位。

微軟公司創立於1975年,一開始作為大公司的vendor(供應商)來生存。1991年發生了一件發生了微軟歷史上的一件大事,IBM公司、蘋果公司解除了與微軟公司的合作關係。在彼時,無論是IBM還是蘋果,都是業界的巨頭,尤其是IBM,號稱藍色巨人,微軟一直向它提供技術服務,但隨着時間的推移,微軟和IBM,越來越像一對競爭對手,而不是合作夥伴。就在這樣一個背景下,蓋茨給他的員工發送了《挑戰與戰略備忘錄》,表示專利必須被限制。

到了2008年的時候,微軟已經是全球數一數二的科技大公司,藍色巨人早已不再是藍色巨人,現在輪到它扮演當年藍色巨人的角色了,比爾蓋茨早就改變了當年對專利的看法,認為專利授予可以再行擴大領域,便毫無奇怪之處了。

大致說來,當今世界關於專利的爭論,倒不是要不要廢棄這樣一個制度,而是聚焦於究竟什麼該授予專利,什麼沒有必要授予專利——也就是限制專利濫用。比爾蓋茨的前後矛盾,其核心也就在這裡:以前認為專利授予應該限制在幾個有限的領域,後來則轉為應更加放開。

從實際應用上來說,專利的授予範圍正在擴大,這與大公司有足夠的實力進行遊說有關。專利的濫用會越演越烈,恐怕也是很難阻擋的一個趨勢。

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